Lo strumento consente di determinare la pressione atmosferica e, quindi, l’altitudine sul livello del mare del luogo in cui viene effettuata la misura, tramite la determinazione della temperatura dei vapori di acqua in ebollizione. Esso è costituito da una caldaia, collegata con l’esterno, all’interno della quale, mediante un fornello ad alcool, viene riscaldata dell’acqua. La temperatura dei vapori di acqua bollente viene misurata da un termometro molto sensibile posto all’interno del tubo, attraverso il quale fuoriescono i vapori stessi. Nota la temperatura di ebollizione dell’acqua, mediante le tabelle di Regnault, è possibile determinare la tensione di vapore dell’acqua e quindi il valore della pressione esterna.